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Día de la Ceiba: 8 de marzo Destacado

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Ceiba pentandra del Jardín Botánico, Universidad de San Carlos de Guatemala (fotografía Julián Lupitou) Ceiba pentandra del Jardín Botánico, Universidad de San Carlos de Guatemala (fotografía Julián Lupitou)

El 8 de marzo se conmemora a la Ceiba pentandra como árbol nacional, debido al reconocimiento otorgado por el Estado de Guatemala, en el año 1955. En este contexto, Investigación para todos de la DIGI presenta una entrevista a la investigadora Lourdes del Rosario Rodas Duarte, bióloga dedicada al estudio de la sistemática y ecología de plantas, con especialización en helechos y encinos, encargada del manejo y curación de las colecciones botánicas del Herbario USCG del Centro de Estudios Conservacionista de la USAC. 

¿Cuál es el papel ecológico de la ceiba en su entorno natural y cómo contribuye a la biodiversidad del ecosistema en el que se encuentra?

La ceiba, conocida por su nombre científico como Ceiba pentandra, es un árbol emblemático de los bosques tropicales, desempeñando un papel crucial en la ecología de su entorno. Como una especie de árbol de gran tamaño, la ceiba sirve como un hábitat crucial para una amplia variedad de especies de plantas y animales. Sus ramas espaciosas y raíces extendidas proporcionan refugio, alimentación y sitios de reproducción para una diversidad de organismos, desde aves y mamíferos hasta invertebrados y plantas epífitas, como las orquídeas y helechos.

La ceiba, por su tamaño y estructura, provee un microclima único y una variedad de nichos ecológicos que albergan una gran diversidad de flora y fauna. Sus ramas frondosas y extendidas ofrecen cobijo a aves, reptiles, anfibios, mamíferos e invertebrados. Sus raíces columnares o “gambas”, que se extienden horizontalmente, crean espacios donde se acumula hojarasca, atrayendo a microorganismos y pequeños animales.

La ceiba también desempeña un papel importante en el reciclaje de nutrientes en los ecosistemas tropicales. Sus hojas caídas y ramas muertas se descomponen rápidamente, liberando nutrientes en el suelo y promoviendo la fertilidad del mismo. Además, sus raíces profundas ayudan a estabilizar el suelo y prevenir la erosión, lo que contribuye a mantener la integridad del ecosistema y la biodiversidad asociada.

 En términos de biodiversidad, la ceiba actúa como un "árbol paraguas", proporcionando sombra y microclimas favorables para otras especies vegetales y animales. Su estructura arbórea única también crea nichos ecológicos específicos que permiten la coexistencia de una amplia gama de organismos. Por lo tanto, la presencia de la ceiba en los ecosistemas tropicales aumenta la diversidad biológica y promueve la estabilidad del ecosistema en su conjunto.

¿Qué características distintivas tiene la ceiba en comparación con otras especies de árboles?

La Ceiba pentandra es un árbol de gran tamaño, a menudo de 50 metros de altura o más, el tronco generalmente es de 2 metros o más de diámetro. El árbol está sostenido por grandes contrafuertes o raíces columnares que se extienden ampliamente desde la base del tronco, la copa generalmente ancha y extendida, la corteza es de color marrón o gris suave, a veces blanquecino. Algunas veces tiene espinas en el tronco, espinas duras o casi suaves, las ramas jóvenes son gruesas y sin espinas.

Las hojas están divididas en 5 a 7 folíolos, con forma oblanceolados a oblongos, de 8-20 cm. de largo, tienen pecíolo, las hojas son de consistencia gruesa y firme. Las flores tienen pétalos blancos o rosados, de 3-3.5 cm. de largo, la textura es sedosa ya que tienen pequeños tricomas abundantes; el cáliz tiene forma de campana. El fruto es coriáceo, elíptico-oblongo, 10-12 cm. de largo, tiene semillas grandes, de color marrón e incrustadas en el sedoso "algodón".

¿Cómo ha sido la interacción histórica entre la ceiba y las comunidades en las regiones donde crece naturalmente? ¿Existen usos tradicionales, mitos o rituales asociados con este árbol y cómo han influido en su conservación o amenaza?

La ceiba ha desempeñado un papel significativo en las culturas y tradiciones de las comunidades que habitan en las regiones donde crece naturalmente. En muchas culturas indígenas de América Central, la ceiba es considerada un árbol sagrado, asociado con divinidades y creencias ancestrales. Se le atribuyen poderes espirituales y curativos, y se le considera un símbolo de vida, fertilidad y conexión con el cosmos.

Los usos tradicionales de la ceiba por parte de estas comunidades son diversos y van desde la medicina tradicional hasta la construcción de viviendas y embarcaciones. Sus hojas y corteza se utilizan en la preparación de infusiones y ungüentos con propiedades medicinales, mientras que su madera ligera y resistente se emplea en la construcción de canoas, muebles y herramientas. Las semillas producen un aceite que se ha utilizado en algunas regiones para iluminación y fabricación de jabón. Las hojas se dicen ser comestible cuando se cocina. El producto más importante del árbol, es el algodón de las vainas de las semillas, conocido en el comercio como kapok, en algunos países se exporta para su uso en el relleno de almohadas, colchones y también para aislar neveras.

Además, la ceiba está intrínsecamente ligada a rituales y ceremonias religiosas que honran la naturaleza y agradecen por la fertilidad de la tierra y la abundancia de los recursos naturales. Estos rituales han contribuido a la conservación de la ceiba en algunas comunidades, al fomentar un sentido de respeto y reverencia hacia este árbol emblemático.

Sin embargo, a pesar de su importancia cultural y ecológica, la ceiba enfrenta amenazas significativas debido a la deforestación y la pérdida de hábitat. La expansión agrícola, la urbanización y la explotación forestal irresponsable representan desafíos urgentes para la conservación de este árbol icónico y los ecosistemas que sustenta. Por lo tanto, es crucial promover medidas de protección y manejo sostenible de los bosques donde la ceiba crece, reconociendo su valor tanto cultural como ecológico.

Preguntas por David Galicia

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