COVID-19

¿Son los Murciélagos transmisores de Covid-19?

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Algunos de los beneficios de los murciélagos a los ecosistemas como polinizadores y dispersores de semillas han sido recogidos en la literatura científica.  (Imagen con fines ilustrativos) Algunos de los beneficios de los murciélagos a los ecosistemas como polinizadores y dispersores de semillas han sido recogidos en la literatura científica. (Imagen con fines ilustrativos) Fotografía: Guatemala.com

Derivado del inicio de la pandemia mundial por el Coronavirus SARS-CoV-2 que ocasiona la enfermedad Covid-19, la discusión por el posible origen zoonótico de la misma acaparó la atención no solo de los especialistas, sino de las sociedades en general. Los murciélagos, principalmente, han sido un grupo de especies cuestionadas, incluso señalados de ser los responsables de transmitir el virus a los humanos.

Al respecto existe alguna literatura científica que el sitio Zoonoses and public health, menciona en su artículo publicado en junio de 2019: “Redes virales y detección de posibles virus zoonóticos en murciélagos y roedores: un análisis mundial”, y que al parecer sigue evidenciando diferentes posturas sobre el tema:

“Si bien algunos autores consideran que los murciélagos y los roedores pertenecen a una categoría similar de alto potencial de riesgo zoonótico (Han, Schmidt, Bowden y Drake, 2015 ), otro trabajo examina las diferencias entre los murciélagos y los roedores (Luis et al., 2015 ). Se ha formulado la hipótesis de varias características distintivas diferentes de los murciélagos para explicar su riqueza viral particularmente alta, como su capacidad para volar, largas migraciones, alta diversidad trófica y estructura social (Brook y Dobson, 2015 ; Moratelli y Calisher, 2015 ). Sin embargo, actualmente no se comprende bien la diversidad viral y la conectividad entre las diferentes especies de murciélagos (Moratelli y Calisher, 2015 ; O'Shea et al., 2014) dificultando la evaluación de las implicaciones de esas relaciones para las zoonosis emergentes y reemergentes. Si bien la literatura explica por qué los murciélagos albergan un número particularmente alto de virus, no describe las asociaciones virales a nivel de las especies hospedadoras ni las relaciones directas (solo asociaciones), no aborda todo el complejo de especies virales y no describe las estadísticas o métricas que caracterizan las asociaciones.”

Relación Covid-19 y Murciélagos: ¿Existen datos concluyentes?

El biólogo Sergio Pérez Consuegra, docente e investigador de la Universidad de San Carlos, quien ha dedicado más de 30 años al estudio de los ratones y murciélagos en Guatemala, explica qué son las zoonosis y opina respecto a la relación murciélagos- coronavirus, tema que ha sido abordado en los últimos meses debido a la pandemia.

 

1. IPT: Debido a la pandemia, el término zoonosis se ha escuchado frecuentemente. ¿Qué es una zoonosis?

SPC: Son enfermedades que potencialmente pueden ser transmitidas de los animales a los humanos; como ejemplo, algunos tipos de influenza, la enfermedad de las vacas locas, el reciente brote de Ébola, y el primer brote del síndrome respiratorio agudo o SARS del año 2002 en China y que pertenece a una gran familia de virus llamados Coronavirus.

2. IPT: En el actual contexto ¿Cuáles son los avances más recientes sobre el nuevo Coronavirus o Covid-19?

SPC: En estos pocos meses que lleva la pandemia mundial, los científicos han logrado obtener y secuenciar el genoma completo de una buena cantidad de muestras o “cepas” del nuevo coronavirus y las han logrado insertar en la filogenia general de los coronavirus, por decirlo así en el “árbol genealógico” de todos los coronavirus conocidos, que se cree están emparentados con el nuevo coronavirus.  Este último parece ser una versión de coronavirus humanos que tiene algunos de sus parientes más cercanos entre los coronavirus de murciélagos, de ratones y otros animales silvestres y de crianza. Curiosamente está un poco más lejanamente emparentado con el coronavirus que ocasionó el brote de SARS en 2002, aunque ambos causan un síndrome respiratorio agudo y por eso al de ahora se le llamó  SARS-CoV- 2.  Es de aclarar que la filogenia no es completa y se hace necesario explorar más poblaciones de animales y más poblaciones de humanos en diferentes regiones para obtener datos más exactos. Pero es por eso que algunos creen que la pandemia de COVID-19 tiene sus orígenes directos en los murciélagos y esto unido a muchos mitos perjudiciales sobre estos organismos, hace que algunas personas los “culpen” y tomen actitudes muy negativas e ignorantes contra los murciélagos y contra la vida silvestre en general.

Un dato curioso que han descubierto los científicos es que existen en esta pandemia dos tipos básicos de coronavirus o SARS-COV 2.  Son muy pequeñas diferencias en los nucleótidos de las secuencias de ARN los que distinguen a los dos tipos principales de SARS-COV- 2, sin embargo, se cree que el tipo 2 es más ágil para reproducirse y probablemente eso favorece el contagio en humanos, pero hay que aclarar que estos son estudios que están en proceso, ya que la pandemia no ha dado tregua, sin embargo, algunos de los datos ya comienzan a evidenciarse.

3. IPT:¿Por qué se  ha asociado a los coronavirus principalmente con los murciélagos?

SPC: En realidad, los coronavirus son frecuentemente encontrados en muchas especies de animales silvestres, de corral y de cultivo y en los humanos; se sabe que un grupo de coronavirus está cercanamente asociado a los murciélagos y otro gran grupo, asociado a las aves. En ocasiones puede darse un salto de una especie o de un grupo de organismos a otros, lo cual no es muy frecuente pero sí sucede en la naturaleza.  También debemos señalar que existe el riesgo de transmisión de enfermedades de los humanos a los murciélagos o a otra vida silvestre, por lo que nosotros también podemos causarles a ellos grandes epidemias y perjuicios. Estos fenómenos todavía no son del todo bien comprendidos y por eso muchos especialistas y equipos multidisciplinarios alrededor del mundo están tratando de investigar estos patrones de transmisión. Esos incluyen epidemiólogos, veterinarios, biólogos, etc. Ahora incluso hay una disciplina llamada eco-epidemiología que se enfoca en estos estudios.

 4. IPT: ¿Existe el riesgo de que las especies de murciélagos de nuestro país estén relacionados con la transmisión del Coronavirus?

SPC: Es importante señalar que los murciélagos guatemaltecos y los asiáticos son de linajes totalmente distintos, muy distanciados y no existe riesgo de que ellos estén involucrados en esta pandemia; en conclusión, el salto o transmisión de un virus de una especie a otra, aunque es parte de los procesos naturales evolutivos y ecológicos de la vida en la tierra, es poco frecuente.  El salto de este nuevo coronavirus de murciélagos a humanos es algo que solo sugieren algunos estudios, sin embargo, los resultados no son totalmente concluyentes, y algunos creen en la participación de otros animales, como los pangolines, o incluso existe la hipótesis de que el origen es totalmente humano.  Por eso no podemos señalar a una especie determinada por la pandemia que vive la humanidad en estos momentos; Debemos recordar que los murciélagos y la fauna silvestre en general generan muchos beneficios directos e indirectos a la sociedad, y que son parte de una compleja red de vida y de un planeta saludable. No es bueno estimular las fobias hacia los animales porque debemos tener bien claro que existen otras posibles amenazas a la existencia de la humanidad, como por ejemplo las derivadas del calentamiento global y la gran destrucción de los ecosistemas naturales”, finaliza Pérez Consuegra.  

Datos científicos sobre la importancia de los murciélagos en los ecosistemas: 

El biólogo e investigador Julio Rafael Morales Álvarez, profesor encargado de la Estación Biológica Santa Lucía Lachuá, de la Escuela de Biología en la ecorregión de Lachuá, agrega que los murciélagos son un grupo de mamíferos importantes, desde el punto de vista biológico y ecológico, y aporta algunos datos científicos relevantes al respecto:

  • Las 100 especies reportadas para Guatemala (Kracker-Castañeda, Pérez, Cajas y Echeverría 2016), constituyen cerca del 50% del total de mamíferos silvestres terrestres (López, Pérez&McCarthy 2012;McCarthy&Pérez 2006)
  • Los murciélagos desempeñan roles importantes en los ecosistemas, fundamentalmente como polinizadores y dispersores de semillas ( De Carbalho, Martins, Esbérard y Palmeirim 2019)
  • El paso de semillas por el tracto digestivo de los murciélagos y la eliminación de la pulpa, aumenta la probabilidad de germinación y disminuye la posibilidad de ser depredados o infectados por hongos (Lovoba et al 2009)
  • El 75% de las especies de murciélagos se alimenta de insectos y es de suma importancia su actividad reguladora en las poblaciones de insectos perjudiciales para la agricultura y la economía humana (Fenton1982, Kunz 1982, Tuttle y Moreno 2005)
  • Los Murciélagos son más eficientes que las aves en el control de insectos plaga (Kalka 2008)
  • Otros investigadores muestran que el 62% de la dieta de determinadas especies de murciélagos insectívoros corresponde a insectos que son plagas: agrícolas, forestales , de depósitos de granos, pastos, frutales y vectores de parásitos humanos (Molinari, Nassar, García-Rowlins y Marquez 2012)

 “Es importante considerar que la expansión humana y la severa fragmentación e invasión de selvas tropicales en el planeta para actividades extractivas, agro-negocios y monocultivos han construido los puentes de proximidad de los animales silvestres y las sociedades humanas.  Hoy es de suma importancia considerar a futuro, un cambio de paradigma que tome en consideración el bienestar humano, el equilibrio de la sociedad con los espacios naturales y el ordenamiento urbano y rural en función social”, concluye el investigador.

 

 

 

 

 

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